Introducción a la Ecología General

 

Definición y concepto de ecología

Etimológicamente hablando , es la ciencia que estudia la casa ( del griego oikos=casa y logos = conocimiento) .

Este concepto fue definido por Haeckel en el año 1869 , como la ciencia que estudia las relaciones que mantienen los organismos entre si y con su entorno físico-químico .

En español podemos distinguir entre un ecólogo , aquél que se dedica a estudiar esta ciencia , y un ecologista , que es aquella persona o institución que propugna la necesidad de preservar la naturaleza y ponerla a salvo de las perturbaciones ocasionadas con la moderna industrialización .

Unos y otros son necesarios para llegar a un buen entendimiento de cómo debería proceder la especie humana ante el medio .

los ingleses , por el contrario , no pueden distinguir los dos términos , y así "ecologist" , se puede traducir al castellano como las dos acepciones anteriores .

 

Desarrollo histórico de la ecología

Las grandes expediciones científicas realizadas en los siglos XVIII y XIX habrían de sentar las bases para que se comenzara a estudiar, la relación estrecha que parecían mantener las plantas y animales al distribuirse conjuntamente en los distintos ambientes geográficos .

La descripción del mundo de aquellos naturalistas , basada en buena parte en observaciones realizadas a lo largo de sus viajes por Sudamérica y Eurasia , constituyó durante mucho tiempo (y sigue constituyendo hoy) una referencia valiosa para los científicos que han descrito la distribución de los seres vivos en los continentes adoptando en su trabajo una visión integradora .

Algunos ecólogos consideran que las interrelaciones aludidas habían comenzado a contemplarse como una actividad científica trascendente desde el momento en que durante aquellas expediciones , navegaron en un mismo barco investigadores de diferentes especialidades .

Los primeros de tales científicos fueron los protagonistas de las grandes excursiones marinas que se iniciaron particularmente en los siglos XV y XVI . Estas expediciones tuvieron más tarde continuación en el famoso viaje de la corbeta Challenger (1873-1876) , durante la cual se recopilaron datos de gran interés para la oceanografía , metereología , geología , botánica , zoología y geología física .

A comienzos de nuestro siglo , hacer ecología puede decirse que era fundamentalmente estudiar una población de una especie y relacionarla con su entorno inmediato . De éste podía llamar la atención todo lo concerniente a la dependencia de otra especie o las características microclimáticas del lugar , el tipo de suelo.... Más tarde , la ecología consistió en estudiar las comunidades biológicas (conjuntos estables de poblaciones de diferentes especies ) con objetivos tales como su descripción cuantitativa somera , la distribución espacial en relación con la variabilidad del medio o la transferencia de materia o energía entre plantas , animales herbívoros y carnívoros , papel de los organismos descomponedores .... Todos estos objetivos tiene hoy plena vigencia en la investigación científica , tanto en las experiencias de carácter más académico como en las aplicadas a la gestión de los recursos naturales . Sin embargo , la ecología ha caminado a través de líneas de investigación muy diversas , hasta el punto que diferentes ecólogos la han definido de maneras muy distintas , resaltando cada uno el camino que considera más productivo o que abre unas perspectivas más apasionantes (Díaz Pineda , 1993) .

Después de la Segunda Guerra Mundial , cuando en 1954 se crea la Sociedad de Investigación de Sistemas Generales y el desarrollo de la informática empieza a ser ya un hecho , se ha tratado de llevar a la práctica de manera efectiva la idea de sistemas de relaciones aplicado al estudio de la naturaleza , examinándose la relación que mantienen entre si simultáneamente numerosas variables biológicas y abióticas , cuantificándose y expresándose estas conexiones en el espacio y en el tiempo . La computadora se manifestó desde el principio como un instrumento eficaz para el trabajo del ecólogo (Díaz Pineda , op. cit.) . Esto parece comprensible si se tiene en cuenta que las posibilidades de interacción entre dos individuos de tres especies , estudiadas simultáneamente , son nueve . Si se contempla cien especies las posibilidades son diez mil y si al mismo tiempo se consideran todas las variables físico-químicas , este número se incrementa considerablemente . Construir modelos sencillos y fiables teniendo en cuenta todas estas posibilidades apenas parece posible sin la ayuda de un ordenador potente .

Por otra parte , en las últimas décadas , se ha considerado la ecología como el estudio de la estructura y función de la naturaleza (Odum ,1959) . Esto requiere tener presente la idea de que la naturaleza constituye ante todo un sistema de relaciones físicas y biológicas . Margalef (1974) ha considerado a la ecología como la biología de los ecosistemas y González Bernáldez (1970) como la ciencia de los ecosistemas . La idea de sistema podría ser el eje fundamental de la ecología moderna como señala Díaz Pineda (op. cit.) . Es la misma idea que tienden también a manejar sobre todo los físicos y economistas y en general un número cada vez mayor de especialidades científicas . Los sistemas estudiados por los ecólogos son denominados ecosistemas . Los sistemas estudiados en ecología pueden ser relativamente simples , como una población de plantas o animales , o más complejos , como una o varias comunidades distribuidas de formas determinadas en el espacio . Tansley definió en 1935 el concepto de ecosistema o sistema ecológico refiriéndose al conjunto formado por componentes biológicos o inertes que mantienen diferentes relaciones recíprocas . Estas relaciones pueden expresarse en el tiempo o en el espacio y entre ellas han de contarse las que representan intercambios de materia y energía .

 

Conceptos básicos en Ecología

Ecología - Es la ciencia que estudia las interacciones de los seres vivos entre si y con su entorno

Ecologismo - Es un movimiento sociopolítico que , con matices muy diversos , propugna la defensa de la naturaleza y , en muchos casos , la del hombre en ella .

Ecologista - Es aquella persona o institución que propugna la necesidad de preservar la naturaleza y ponerla a salvo de las perturbaciones ocasionadas con la moderna industrialización

Biosfera - Capa de la Tierra donde se hallan los seres vivos , su grosor oscila entre los 10.000 m de altitud (donde podemos encontrar algunas esporas o formas de resistencia de bacterias) hasta los 10.000 m de profundidad (fosas abisales de los grandes océanos)

Población - Conjunto de organismos de una misma especie que viven en una misma área geográfica delimitada en mayor o menor grado . La especie humana se puede considerar que forma una única población que ocupa todo el Globo , mientras que , por ejemplo , la población del gorila de montaña se halla relegada a algunas zonas montañosas del continente africano

Asociación . Conjunto de organismos de distintas especies que tienden a presentarse juntos y corresponden a determinadas circunstancias de medio .

Biosfera . Zona terrestre donde está concentrada la vida , concebida como un sistema de interacción

Paisaje . Gónzalez Bernaldez, 1973 . Concepto antropocéntrico , relativo a la percepción por el observador de un sistema de relaciones ecológicas subyacentes .

Comunidad - Conjunto de organismos de diferentes especies que viven en una misma área geográfica . Un pinar es un ejemplo de comunidad en la que viven diferentes organismos : animales y vegetales . Los límites de una comunidad no siempre están bien definidos , por lo que el establecimiento de comunidades lo establece subjetivamente el propio observador . Como ejemplo , imaginemos un conjunto de arbustos (matorral) que crezca al lado de un pinar bien desarrollado con árboles de hasta 20 m de altura . Aunque este matorral contenga pequeños pinos ¿ podemos decir que se trata de una comunidad típica de pinar? . Según el investigador que los estudie , dirá que es una comunidad de pinar poco desarrollada o bien una comunidad de matorral .

Ambiente - Es todo lo que rodea a un organismo . Ambiente y medio son sinónimos , por lo que utilizar el binomio medio ambiente es una redundancia que no deberíamos utilizar

Ecosistema - Es la unidad básica de estudio en ecología . Los seres vivos de un ecosistema constituyen la comunidad o biocenosis , y el medio , el sustrato y la temperatura , la luz , la humedad ... en el que viven se llama biotopo . Entendemos por medio el fluido que envuelve a los organismos , y que puede ser el aire (medio aéreo) o el agua (medio acuático) y por sustrato , la superficie sobre la que se desplazan , se apoyan o se fijan los organismos , y puede ser el suelo , el agua , la superficie de otros seres vivos ...

Un ecosistema es por ejemplo , un lago , un bosque , un desierto... Los límites de un ecosistema son relativos , pues cualquier ecosistema puede incluirse en otro más amplio.

El ecosistema puede estar delimitado por barreras geográficas o por la propia biocenosis . Al expandirse esta , se establece una competencia con las comunidades vecinas , formándose unas áreas de contacto denominadas ecotonos , que constituyen los límites del biotopo . Un efecto bastante común en los ecotonos es el efecto borde , que consiste en la tendencia de estas áreas a poseer más especies que los biotopos adyacentes , debido a que en ellos se agrupan especies de uno y otro ecosistema . Puede ocurrir que el ecotono se desarrolle tanto que de lugar a u nuevo ecosistema .

Atendiendo al tamaño del ecosistema se pueden considerar microecosistemas como una charca , mesoecosistema como el bosque y macroecosistema como el ecosistema marino

El ecosistema más grande es la ecosfera , cuyo biotopo es la Tierra , y su biocenosis es la biosfera .

Todos los organismos de un ecosistema son fuentes potenciales de alimento para otros organismos , estén vivos o muertos Cuando todos mueren son consumidos por los descomponedores .

Estas relaciones de transferencia de materia y energía a través del ecosistema es lo que denominamos cadena alimentaria o cadena trófica , y todo organismo ocupa una posición en dicha cadena que denominamos nivel trófico .

Cadena trófica - Es una representación lineal en que unos organismos se alimentan de otros . Las cadenas alimentarias que comienzan en vegetales permiten distinguir las siguientes categorías o niveles :

    • Los productores . Organismos fotosintéticos , capaces de elaborar hidratos de carbono y acumular energía potencial en forma de energía química .Los productores son las plantas verdes y el fitoplacton.

    • Los consumidores primarios . Se alimentan de los productores.

    • Los consumidores secundarios . Se alimentan de los herbívoros , son los animales llamados carnívoros

    • Los consumidores terciarios . Son los seres vivos que se alimentan de consumidores de segundo orden : tanto superdepredadores , como parásitos o comedores de cadáveres ·

    • Los descomponedores . Constituyen el eslabón final de la cadena trófica , mineralizan las sustancias orgánicas

Redes tróficas - En una red trófica se intentan mostrar todas las relaciones existentes entre los individuos de una comunidad . Una red es una representación gráfica parcial de la realidad que permite al ecólogo simplificar el estudio de las comunidades .

 

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